Recensioni / Nature Forever. On Piero Gilardi’s Work / Nature forever. Sul lavoro di Piero Gilardi

[…] Piero Gilardi was a key figure in the movement of artistic interventions in the social realm. Ever since then, he has become one of the few truly consistent and persistent actors to carry on with such social engagement. Deeply influenced by critical thinkers like Michel Foucault, Gilles Deleuze, Felix Guattari, and Ivan Illich, as well as others, he has explored a new perspective of artistic practice in our day and age in the realm of biopolitics. On the one hand, he has created agitprop artworks, often in the farm of precession masks and street performances. On the other hand, he has enthusiastically participated in Media Art movements to venture into up-todate technological inventions, in order to propose new languages and structures for us to critically confront and contemplate the challenging issue of the ecological and environmental crisis. After nearly half a century since the beginning of his career, Gilardi’s art remains highly relevant. It is actually becoming more and more so. Today’s urgent situation that has witnessed the rise of populist ideologies and neoliberal economic powers proves to be the best reason for us to understand the importance of this artist’s work.
[…] Gilardi became involved in avant-garde art in Italy at a very early stage. In the 1960s, he collaborated with Aldo Medino, Michelangelo Pistoletto, Ettore Sottsass, Gianni Piacentino, and others. He also advised such international curators as Harald Szeemann and Wim Beeren for their historic projects like When Attitudes Become Farm and Op Losse Schroeven.... Obviously, Gilardi was one of the most openminded artists of his time, extremely sensitive to new experiments, concepts and forms, as well as to the intellectual debates taking place in this revolutionary period around 1968. He travelled to France and America, embracing influences from Neo-Dada, Pop art, Nouveau Réalisme, and the Situationist International. At the same time, ho was deeply involved in critical reflection and debates on the transition from industrial society to postindustrial society, armed with the theories of Herbert Marcuse and others like him. This helped him from the earliest stage to position himself as an artist with strong socio-pelitical consciousness, particularly concerned about the drastic charges taking place in the landscape, the environment, the post-industrial world, which have profoundly affected the way we live and the very defintion of human beings.
[...] This also set up the main direction of the future develop ment of his thoughts, practices and values – to involve himself as an artist in the social reality, especially the challenge of environmental change, incessantly evolvine towards crises driven by the rationale of capitalism.
This explicit and overt engagement with social and political or, to use a word &lardi is especially fond of using, biopolitical, issues has made him a distinct figure in the avant-garde movement and, to a great extent, put him on a trajectory quite different from most of his contemporary colleagues, often labeled as members of the Arte Povera movement, which tends to focus more on “poetic” and politically “transcendent” realms. Sharing similarly creative and provocative practices of utilizing “poor” materials, Gilardi tends to choose to incorporate industrial products and technologies in his work in order te explore the possibility of transforming nonconventional materials into elements usaed to construct, or invent, a new nature, an artificial environment that, on the one hand, recalls the images of natural creatures who risk becoming weak and even extinct, and, on the other hand, provides us with a new “natural life”, a new habitable structure, if not a utopia… This leads to “nature that is reinvented” and involves direct interactions with social and economie relations in real life. This encouraged the artist to expand and develop the potential concerns of the tension between nature and modernity implied in the research of the Arte Povera artists from a social and political perspective. Eventually, such efforts can be seen as attempts to build an alliance between post-industrial urbanity and the ecological conditions of our day and ago.
Retrospectively, Gilardi’s early awareness of the interactive but contradictory dynamics between modernity and ecology as a major torce of transformation of human life and culture was absolutely farsighted. What is even more significant is his use of up-to-date science and technology, based on a sophisticated understanding of the evolution of the mode of production from Fordism to “Toyotism”, and perhaps, today, “Digitalism”. This rapidly turned him into a pioneer of Media Art. In the early years, he had already understood and experimented new technologies as a main form of artistic expression that efficiently conveys the claim to redefine the new structure of human life and society through deconstruction of the established categorization of “disciplines”. For the past four decades, while taking a break from art in favour of social activism, Gilardi has brought his passion for the interaction between art and technology, between human life and environmental change into a system of creation that is always ample, vivid and playful.
This eventually leads te new understandings and esperiments on social relations between people, hence democracy, in the age of merging human activities, technologies, especially electronicdigital ones, and the environment. This is known as the Anthropocene epoch. […]

[...] Piero Gilardi è stato una figura chiave dell’intervento artistico in ambito sociale. Fin da subito si è affermato coma uno dei pochi veri protagonisti validi e assidui nel portare avanti questo tipo di impegno. Profondamente influenzato dal pensiero critico di intellettuali come Michel Foucault, Gilles Deleuze, Félix Guattari e Ivan Illich, Gilardi ha indagato una nuova prospettiva della pratica artistica in ambito biopolitico. Da una parte creando opere agitprop, spesso in forma di maschere da sfilata o performance di strada, dall’altra partecipando sempre in modo entusiastico ai movimenti di Media Art e all’esplorazione di creazioni tecnologiche di ultima generazione, proponendo nuove composizioni e linguaggi volti a spingere il pubblico ad affrontare e osservare criticamente le stringenti problematiche poste dalla crisi ecologica e ambientale. A quasi mezzo secolo dall’inizio della sua carriera, l’arte di Gilardi conserva ancora tutto il suo impatto. Anzi lo accresce. La preoccupante situazione odierna, in cui si può riscontrare l’ascesa di ideologie populiste e poteri economici neoliberisti, rappresenta un’ottima cartina di tornasole per capire l’importanza del suo lavoro artistico.
[…] Gilardi si è impegnato prestissimo nell’avanguardia italiana. Negli anni sessanta collaborò tra gli altri con Aldo Mondino, Michelangelo Pistoletto, Ettore Sottsass e Gianni Piacentino. È stato anche consulente di curatori internazionali dello stampo di Harald Szeemann e Wim Beeren, per progetti storici come When Attitudes Become Form e Op Losse Schroeven. Inutile dire che Gilardi era uno degli artisti più aperti dell’epoca, estremamente sensibile a nuove sperimentazioni, forme e concetti, così come ai dibattiti in corso nel periodo rivoluzionario intorno al ’68. Viaggiò in Francia e negli Stati Uniti raccogliendo influssi da Neodadaismo, Pop Art, Nouveau Réalisme e Internazionale Stuazionista. Allo stesso tempo si impegnava a fondo in dibattiti e riflessioni critiche sulla transizione della società da industriale a postindustriale, armato dei concetti di intellettuali del calibro di Herbert Marcuse. Questo gli ha permesso di presentarsi fin da subito in qualità di artista dalla forte coscienza sociale, in particolare riguardo ai drastici cambiamenti in corso nel paesaggio, nell’ambiente e nel mondo postindustriale, da cui tanto profondamente sono stati influenzati il nostro modo di vivere e la definizione stessa di essere umano.
[…] Quest’esperienza ha anche tornito le basi al successivo sviluppo di Gilardi dal punto di vista ideologico, etico e pratico – ovverosia l’impegno sociale in qualità di artista, con particolare riguardo alle sfide poste dai cambiamenti del clima, costantemente messo in crisi dalle logiche del capitalismo.
Il suo impegno aperto ed evidente su temi politicosociali – o biopolitici, per usare una parola a lui particolarmente cara – ha fatto di Glardi un personaggio di spicco nel movimento avanguardista, ponendolo in modo molto esplicito su una traiettoria ben distinta rispetto a molti altri suoi colleghi dello stesso periodo, spesso etichettati come esponenti dell’Arte povera, ovvero tendenti a concentrarsi più sull’ambito “poetico” e politicamente “trascendente”. Pur condividendo le stesse pratiche creative e provocatorie attraverso l’utilizzo di materiali “poveri”, Gilardi tende a incorporare nel suo lavoro tecnologie e manufatti industriali per esplorare la possibilità di trasformare materiali non convenzionali in elementi con cui assemblare, o inventare, una natura nuova, un ambiente artificiale che, da una parte, richiama le immagini di specie a rischio quando non in estinzione, mentre dall’altra propone nuovi “elementi naturali”, un nuovo assetto abitabile se non addirittura utopistico… Tutto ciò porta a una “reinvenzione della natura” e implica un’interazione diretta con le relazioni socioeconomiche della vita reale. Questo spinge l’artista a indagare le tensioni fra modernità e natura, già implicite nella ricerca dell’Arte povera, sviluppandole in una prospettiva sociopolitica. In ultima istanza, questo sforzo può essere interpretato come il tentativo di costruire un’alleanza tra urbanizzazione postindustriale e realtà ecologica contemporanea.
In retrospettiva, la precoce consapevolezza di Gilardi per le dinamiche interattive, ma contraddittorie, fra modernità ed ecologia, come istanze preponderanti nelle trasformazioni culturali e quotidiane dell’umanità, si è rivelata molto lungimirante. Un fattore ancor più significativo è rappresentato dal suo utilizzo delle scienze e delle tecnologie più innovative, fondato su una comprensione sottile dello sviluppo dei modi di produzione dal fordismo al “toyotismo”, e forse, oggi, al “digitalismo”. In questo modo è rapidamente diventato un precursore della Media Art. Fin da subito ha capito e sperimentato le nuove tecnologie come forma primaria dell’espressione artistica, capaci di trasmettere in modo efficace la volontà di ridefinire nuove strutture umane e sociali attraverso una decostruzione delle categorizzazioni in “ambiti” definiti. Negli ultimi quattro decenni, mentre si staccava momentaneamente dalla pratica artistica in favore dell’attivismo sociale, Gilardi ha indirizzato la sua passione per le interazioni fra arte e tecnologia, fra esistenza umana e cambiamento ambientale, verso un sistema creativo dallo sguardo sempre ampio, vivace e giocoso. Questo lo ha portato a nuove scoperte e sperimentazioni nelle relazioni sociali tra individui, e quindi alla democrazia, nell’era della mescolanza tra azione umana, tecnologie – soprattutto elettronico-digitali – e ambiente. Un’epoca meglio conosciuta come Antropocene. […]

From the text: Hou Hanru, Nature forever. On Piero Gilardi’s Work, published in Piero Gilardi. Nature Forever curated by Anne Palopoli, exhibition catalogue, MAXXI, Rome, April 2017, Quodlibet 2017 / dal testo: H. Hanru Nature forever. Sul lavoro di Piero Gilardi, pubblicato in Piero Gilardi. Nature Forever, a cura di Anne Palopoli, catalogo della mostra, MAXXI, Roma, aprile 2017, Quodlibet 2017.